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Tanganyika - Giles Foden
vendredi 26 février 2010 par Jean-François Ponge

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Editions Autrement, collection Littératures, 2008, 275 pp. (traduction Sébastien Marty)

Une épopée africaine, au temps où l’Afrique était partagée entre les grandes puissances européennes. Sur fond de première guerre mondiale, anglais et belges, alliés pour l’occasion, tentent de déloger les allemands du lac Tanganyika. On s’observe à la jumelle, on cherche à rallier les populations locales, et pourtant rien ne se passe vraiment. Geoffrey Spicer-Simson, transfuge de la marine marchande, un vrai-faux commandant désolant de naïveté et de prétention, va alors organiser à grands frais une expédition destinée à couler un navire allemand. Deux minuscules canonnières, affrétées à Londres, vont transiter à grand peine à travers le continent africain, en compagnie de personnages hauts en couleur, recrûtés au petit bonheur la chance, jusqu’aux rives du fameux lac. Au nez et à la barbe des riverains médusés, Spicer, que tout le monde prend pour un clown grotesque, va réussir un coup de maitre, qui va faire de lui un demi-dieu. Presque cent ans après, son effigie est toujours présente sur les étals africains, alors que le souvenir de son épopée a disparu depuis longtemps des mémoires. Ce récit, basé sur des documents historiques, et abondamment documenté, retrace un moment peu connu de l’histoire de la colonisation, qui a pourtant inspiré romanciers et cinéastes, et pas des moindres (Joseph Conrad, John Huston). La véracité du récit et la légèreté du style (un hourra pour le traducteur !) font de ce livre un chef-d’oeuvre de la catégorie aventure. Captivant !

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