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L’étudiant étranger - Philippe Labro
lundi 5 avril 2010 par Jean-François Ponge

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Gallimard, collection Folio, 1988, 302 pp.

Un parcours initiatique, à la découverte de l’amour et des problèmes raciaux dans l’Amérique des années 50. Le narrateur, un brillant lycéen français, a gagné une bourse qui va lui permettre de poursuivre ses études aux États-Unis. Sur le campus d’une université de Virginie, il va devoir déchiffrer les codes d’une mini-société très hiérarchisée, très blanche et très propre sur elle (du moins le croit-elle), qui intègre dans l’univers protégé des “colleges” américains tous les tabous de la société américaine bien-pensante du Sud des Etats-Unis. On est loin, très loin des émeutes raciales et des manifestations étudiantes des années 60. Grâce à April, une institutrice noire dont il va tomber amoureux (en cachette, bien sûr !), il va découvrir la face cachée de cette Amérique chérie, dont il semblait tout ignorer à son arrivée. Malgré son amour sincère (et partagé) pour cette belle jeune femme, il va comprendre assez vite que leur relation ne les mènera nulle part. Comme son coeur (?) déborde, il ne va pas tarder à reporter son affection sur Élisabeth, une étudiante sexy, bien blanche celle-là et riche héritière. Élisabeth incarne, des années avant qu’elle n’éclate, la révolte de la jeunesse des années rock. Hélas, le rappel à l’ordre ne va pas tarder, les parents rappliquant dare-dare pour reprendre en main leur fifille chérie, au grand dam de notre jeune premier bien esseulé. Malgré ce scénario digne d’un roman-photo, ce roman d’initiation, d’une facture très classique mais bien écrit et plein de charme, constitue un témoignage sur une certaine époque de l’histoire américaine. Le héros nous parait aujourd’hui un tantinet ridicule, figé qu’il est dans son conformisme et son désir de réussir à tout prix, mais à travers le regard sincère qu’il porte sur les gens et sur la vie, l’auteur réussit à le rendre attachant.

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